Que cache le best-seller ? Quelques réponses de Pierre Nora, académicien et éditeur chez Gallimard

De "L'élégance du hérisson" à "La route" en passant par les productions d'un Dan Brown ou d'un Marc Lévy, le "best-seller" peut prendre des visages divers et variés.
Souvent péjorative, cette étiquette renvoie souvent à l'idée de "littérature commerciale", "marketing" et suscite donc en général un certain mépris dans la caste des lettrés. Pierre Nora, membre de l'Académie française, historien et éditeur chez Gallimard, où il a fondé la revue Le Débat, donne quelques pistes de réflexion sur ce sujet. Décryptage des dessous du succès littéraire :

Tout d'abord sur la définition du terme "best-seller", il identifie trois catégories, l’industriel, le prévisible et l’inattendu:
- Les dictionnaires et les livres pratiques (bricolage, jardinage, bien-être et autres méthodes pour réussir son mariage ou son régime) grand public, mais aussi la littérature dite «populaire», qu'elle soit sentimentale ou policière (la trilogie «Millénium» de Stieg Larsson par exemple).

Viennent ensuite les best-seller «programmés» : Harlan Coben, Marc Levy et autres Guillaume Musso... "Le genre suppose une machinerie éditoriale complexe ; il repose sur une véritable industrialisation de la fabrique du succès. C'est sans doute la catégorie qui connaît aujourd'hui le plus grand essor." On peut aussi y classer les livres des grandes personnalités (Nobel de littérature ou d'une Simone Veil, par exemple). Ce ne sont pas des best-sellers « programmés », mais prévisibles : s'ils sont bons, ils ont de grande probabilité de vendre beaucoup.

Et enfin, il y a le succès « inattendu », le plus intéressant. "C'est celui qui définit l'essence du phénomène : ces livres qui pulvérisent toutes les prévisions" estime-t-il.
Il s'agit de l'ouvrage tiré à 3.000 exemplaires et qui fait 30.000 ou 300.000 ventes au final. Il transgresse le public auquel il était - du moins le croyait-on - destiné. Il ajoute : "Au-delà de 20.000 exemplaires commence le malentendu », disait Malraux : au delà d'un certain volume, le succès passe par l'agrégation de publics contradictoires. C'est le livre écrit à gauche, que la droite s'arrache par anti-intellectualisme (...). Il ne relève ni des lois du marché ni de l'industrie éditoriale, mais de l'histoire des mentalités. Car le succès inattendu signifie qu'une sensibilité insoupçonnée d'une société a été touchée. Tout se passe comme s'il perforait l'inconscient collectif".
Point commun : ils ont tous su révéler au bon moment les sensibilités latentes d'une société.

Il cite, entre autres, comme exemple "Les Bienveillantes" de Jonathan Littell : "ce livre, acheté pour une bouchée de pain et tiré à 6.000 exemplaires (chiffre déjà remarquable pour un pavé si difficile à lire), trouve finalement près de 800.000 acheteurs !" D'après lui une grande partie de son succès tient au fait ce qu'il ait été publié d'abord en France. "S'il avait été publié au départ aux Etats-Unis, il n'aurait pas connu ce triomphe."
Par ailleurs, il considère qu'il y a dans «les Bienveillantes» cette idée que "vous pensez que seuls les monstres sont des monstres mais, en réalité, nous sommes tous des monstres et le mystère du mal est un mystère commun. C'est toujours le même problème de la banalité du mal."

Il cite encore «L'Elégance du hérisson» de Muriel Barbery qui appartient aussi à cette catégorie avec un million d'exemplaires vendus, mais il reste perplexe quant aux raisons de son succès : "Pourquoi cette histoire de concierge qui lit Husserl parle tant aux gens, qu'est-ce que cela révèle de notre société? Là, je baisse un peu les bras..." avoue-t-il penaud... (source : Booksmag.fr, http://booksmag.fr)

A lire aussi :
Succès d'éditions : Peut-on les expliquer ?
Inconnus, inattendus... mais best-sellers de l'été grâce au bouche-à-oreille !
Claudie Gallay (Les déferlantes), sur les pas de Muriel Barbery : histoire d'un buzz littéraire
Les best-sellers vus par les écrivains : Musso et Grisham ("La firme") vus par François Taillandier et Houellebecq
Le nouveau best-seller américain ? Un atelier d'écriture issu du Net !

(4 commentaires)

Passer au formulaire de commentaire

    • NLR on 3 décembre 2009 at 15 h 42 min
    • Répondre

    Pour le Hérisson c’est tout bête, l’explication : brossegherta.wordpress.co…

    Ensuite, le côté grégaire de l’humain y est pour beaucoup dans ces affaires-là. N’allons (surtout) pas où personne ne va ; allons vite où tout le monde va.

    Ce qui n’empêche pas qu’il y ait de très bons livres dans les best sellers (même si c’est quand même assez rare). Pour ma part, les "long sellers" ont ma préférence.

  1. Faudrait que je lise l’article en entier parce que là franchement, ça ne nous apprend pas grand-chose qu’on ne sache ou ne connaisse déjà… Ca serait intéressant de se pencher sur tous les best-sellers non médiatiques mais qui existent pourtant: un paquet d’ouvrage de SF ou de Fantasy. Henri Loevenbruck par exemple a vendu ses premières trilogies à 100 000 exemplaires en France et il me semble encore plus à l’étranger quand son éditeur a vendu les droits. C’est une frange de livres qui a des lecteurs très fidèles et très voraces…

  2. Monsieur Nora semble oublier quelques détails au sujet de la mise en vente des Bienveillantes. Bien sûr, le sujet est difficile, l’épaisseur du livre impressionnant. Mais sa sortie fut parfaitement orchestrée au point que tous les journalistes l’avaient lu avant la rentrée littéraire et que Littell était un phénomène littéraire dès septembre. On ne peut pas dire que ce soit un best-seller inattendu. D(autant que le livre a eu le Goncourt et l’Académie.
    Je ne vois vraiment pas ce qu’on pouvait faire mieux pour booster les ventes d’un livre…

  3. Harry Potter a été refusé par toutes les maisons d’édition pour enfants de Londres, et personne n’y croyait. Je découvre en ce moment Terry Pratchett, génial, 55 millions de livres vendus dans le monde!

Laisser un commentaire

Votre adresse ne sera pas publiée.

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.